При определенных условиях (наличие кремния, медленное остывание) в высокоуглеродистых железных сплавах, главным образом в чугунах, может происходить выделение углерода в форме графита. Подобный чугун называется серым или ковким.
Выделение графита, которое происходит непосредственно при затвердевании и остывании чугуна в форме или при отжиге в твердом состоянии, называется графитизацией. Этот процесс оказывает решающее влияние на все свойства чугуна. В результате графитизации белого чугуна, которая происходит в твердом состоянии при отжиге, образуется ковкий чугун.
Серые литейные чугуны в изломе всегда имеют характерный признак – наличие графита в виде включений в форме более или менее удлиненных пластинок (чешуек) различной величины (рис. 12).

Шлаковые включения

Рис. 12 Различная величина включений графита в чугуне х75

Процесс выделения графита (графитизация) в сером чугуне зависит от многообразных факторов, управляя которыми можно получать высококачественные изделия из серого машиностроительного, ковкого и модифицированного чугуна с требуемой структурой.

Благодаря дешевизне серого чугуна и его хорошим литейным свойствам (усадка около 1%, хорошая жидкотекучесть, сравнительно невысокая температура плавления) он широко применяется в промышленности для получения фасонных отливок.