В истории человечества сохранились свидетельства о чрезвычайной ценности железа по сравнению с золотом.
Один из египетских фараонов в обращении к королю хеттов просил обменять золото, которого у него было как песка в пустыне, на железо. В гробнице фараона Тутанхамона (XIV в. до н. э.) среди множества золотых изделий (украшений, предметов быта и оружия) найдено лишь несколько предметов из железа: 16 маленьких лезвий, подголовник, амулет и небольшой кинжал.
И во времена Гомера железо ценилось во много раз дороже золота. Герои "Илиады" могли позволить себе иметь лишь "сердца, твердые, как железо", а облачались они в "меднокованные доспехи".

История бронзы

Щит из бронзы

Щит из бронзы (Британский музей)

Вследствие удовлетворительных литейных качеств бронза широко использовалась для отливок не только исключительно оружия, но и разнообразных художественных изделий. Без преувеличения можно сказать, что история бронзы есть вместе с тем и история цивилизации.
Сравнительно с продолжительностью каменного века период бронзы был относительно короток даже в странах Древнего Востока, где употребление металла началось много раньше, чем в Европе.


Дворец, описанный Гомером в "Одиссее", окружен самой прочной оградой, способной выдержать любые удары,— бронзовой стеной.

Утварь и оружие из оловянистой бронзы

Рис. 1. Утварь и оружие, изготовленные
из оловянистой бронзы

И не скоро еще железный щит и легкая шпага придет на смену "меднокованным доспехам" и тяжелому бронзовому мечу. Причина этого лежит в технологии металлургических процессов добывания металлов.

Предполагается, что первую бронзу человек получил при выплавке меди случайно в результате попадания кусков руды, содержащей одновременно и медь, и олово. Из таких руд вместо мягкой красной меди появлялся "желтый металл" тверже меди, но не обладавший благородством золота. Бронза плавится сравнительно при невысокой температуре (от 700 до 900°С), поэтому огонь костра оказывался достаточным для получения бронзы.


Наиболее старинная бронза содержит приблизительно 88% меди и 12% олова (рис. 1).

История бронзы. Котёл и крюк из бронзы

Котёл и крюк из бронзы (Британский музей)

Благодаря хорошим литейным свойствам бронза получила большое применение для отливок не только оружия, но и различных художественных изделий. В VII в. до н. э. было открыто искусство отливать статуи из бронзы.

Сравнительно с продолжительностью каменного века период бронзы был относительно короток даже в странах Древнего Востока, где употребление металла началось много раньше, чем в Европе.


Его продолжительность можно оценить приблизительно. Археологи установили, что в таких странах, как Египет, еще в IV тысячелетии до н.э. умели примитивным способом получать бронзу и изготовлять из нее различные предметы.

Развитие представлений о металлах

Рис. 2. Рисунок алхимиков, означающий
взаимодействие при нагревании

Раскопки в Помпеях подтвердили, что бронзовые изделия были в большом употреблении в Риме и римских провинциях. И все же нужно прибавить, что в наше время бронза тоже находит широкое применение.

Конечно, за время бронзового века мастерство в изготовлений бронзы достигло расцвета. Но знания металлургов хранились в большом секрете и передавались от отца к сыну из поколения в поколение в виде устных рецептов и нигде не записывались. Мало кто задумывался над химическими процессами, лежащими в основе металлургии.


На процесс получения металлов смотрели как на чудо. До сего времени у некоторых племен и народностей кузнецы и металлурги считаются сродни богам, колдунам и волшебникам (рис. 2).

Раздувание огня в древности

Рис. 3. Раздувание огня в древности при выплавке металлов

Для того, чтобы перейти от выплавки бронзы к выплавке железа и получению чугуна, требовалось коренное изменение: необходимо было поднять температуру пламени до 1540°С — точки плавления железа.


Пока меха, вдувающие воздух в пламя, приводились в движение людьми (рис. 3) или тягловым скотом, достигалась температура не выше 1100—1350°С.

Раздувание огня в древности

Рис. 4. Меч, изготовленный на Руси.
На нем надпись: "Коваль Людоша"

В результате получали или губчатое железо, или комок железных частиц, сваренных воедино. Изготавливать изделие из такого материала приходилось тяжелой ковкой (рис. 4). Именно так изготовляли железо в Древней Греции.


Лишь много столетий спустя использование силы воды или ветра для раздувания мехов позволяло поднять температуру до 1540°С и получить из железной руды расплавленный металл.

Раздувание огня в древности

Рис. 5. Узоры булатных мечей:
а — струистый; 2 — коленчатый; 3 — "грозди винограда"

Тяжелую ковку стало возможно заменить более легким литьем. Соприкосновение жидкого железа с раскаленным углем дало человечеству новый сплав — чугун. Из него отливали трубы, посуду, пушки и ядра. К тому же из него можно было получить чистое железо и еще более ценный сплав — сталь (рис. 5).